Reparación de MicroAce

El ordenador MicroAce es un clon del ordenador ZX80 de Sinclair (por aquel entonces Sciences of Cambridge), fabricado y puesto en el mercado por la empresa americana Microace (Compshop-Microace Inc?) a finales del año 1980.

El diseño es prácticamente idéntico al del ZX80 a nivel funcional, con la única salvedad de que dispone de dos zócalos adicionales para ampliar la memoria RAM de 1kB a 2kB por medio de dos integrados 2114, y un tercer zócalo para el integrado de lógica 74LS32 necesario para direccionar la ampliación de memoria.

Analizando en mayor detalle el funcionamiento, se observa que el cableado del integrado ROM es ligeramente diferente al del ordenador ZX80 y al mostrado en el manual de usuario. En particular, dos de las líneas de datos (D3 y D4), se encuentran cruzadas entre sí.

Vista general MicroAce
Vista general MicroAce

Según cuenta la historia, la empresa Microace carecía de licencia para desarrollar este ordenador y ponerlo en venta en los EEUU, donde Sinclair todavía no había comenzado a vender su ZX80.

Al tener noticias de este desarrollo, Sinclair lleva a juicio a la empresa Microace, quien se defiende aportando volcados de la memoria ROM los cuales, gracias a la modificación anterior, presentan diferencias aparentes (si bien no de funcionamiento) que, en un primer momento, les permite argumentar que existen diferencias suficientes como para permitirles seguir en el mercado. Serían las similitudes del teclado las que, según aparece, inclinarían la balanza a favor de Sinclair.

En última instancia, Microace se vería obligado a licenciar el diseño de Sinclair, así como aceptar un acuerdo de distribución limitada a venta por correo (sin distribución por canales comerciales), en formato kit (sin montar) y limitado al mercado americano.

Del mismo modo, se impusieron una serie de limitaciones en cuanto a la publicación de anuncios y a la no competencia en determinadas revistas del sector, toda vez que Sinclair daba inicio a la distribución de una versión ligeramente modificada del ZX80 (compatible con el estándar NTSC) en el mercado americano.

Poca información fiable ha perdurado acerca de este litigio o de la empresa Microace. Según parece, uno o más de sus socios llevarían a cabo también la distribución del ordenador MicroAce en el Reino Unido a través de CompShop. Según algunas fuentes, esta empresa también sería la que llevaría a cabo el desarrollo del ordenador Compukit UK101, un clon no autorizado del Superboard de Ohio Scientific (con ROM licenciada de Microsoft) el cual habían distribuido inicialmente bajo acuerdo comercial.

El ordenador que se ha reparado presentaba numerosos problemas, así como carecía de determinados integrados y componentes. En particular, se había retirado la CPU Z80, y carecía tanto de modulador UHF (en su lugar aparecía una modificación para mejorar la señal de vídeo compuesto) como de regulador de tensión.  Se procede por tanto a la instalación de los siguientes componentes, así como a la retirada de un botón de reset instalado por un anterior propietario:

  • (1x) CPU Zilog Z80.
  • (1x) Regulador de tensión 7805.
  • (1x) Modulador UM1233.
Vista general de ordenador MicroAce al inicio de la reparación
Vista general de ordenador MicroAce al inicio de la reparación
Detalle de zona regulador de tensión y botón de reset
Detalle de zona regulador de tensión y botón de reset
Detalle de modificación para vídeo compuesto
Detalle de modificación para vídeo compuesto
En una primera aproximación, se realiza una comprobación de funcionamiento de diversos componentes, y se realiza la sustitución de los siguientes integrados dañados.

  • (4x) Memoria SRAM 2114 / 1K x 4.
  • (1x) Cristal/Resonador cerámico 6.5 MHz.
  • (1x) PROM tipo 2532 que contiene Basic 4kB de MicroAce.

Se observa que una vez realizadas dichas modificaciones, el ordenador sigue presentando un funcionamiento incorrecto cuando se instala una EPROM 2532 con la imagen del Basic 4kB del ordenador ZX80. Es en este momento cuando se descubre la modificación mencionada anteriormente (no documentada en el manual de usuario del ordenador MicroAce) y referida al cruce de las citadas líneas de datos, gracias a la información obtenida online (Revista Sync, Volumen 1, Número 2) donde se describen las modificaciones a realizar en caso de que se desee utilizar integrados de Sinclair en lugar de los originales.

Gracias a la ayuda de Dave Curran de Tynemouth Software, se verifica el problema y, por medio de un sencillo adaptador como el mostrado en la imagen siguiente, se logra un funcionamiento correcto del ordenador. Este adaptador realiza el cruce de los pines correspondientes a las líneas de datos D3 y D4, y permite además utilizar EPROMs de 28 patillas (hasta un 27C512) permitiendo instalar EPROMs que contengan imágenes adicionales (por ejemplo, la ROM de 8kB empleada en el ordenador ZX81).

Detalle de adaptador de 24 a 28 pin con líneas de datos cruzadas
Detalle de adaptador de 24 a 28 pin con líneas de datos cruzadas
Detalle de operación con EPROM 2532
Detalle de operación con EPROM 2532

La imagen anterior muestra el correcto funcionamiento con un integrado EPROM 2532 que contiene el Basic 4kB de un ZX80. Esta solución es alternativa al empleo del adaptador mostrado anteriormente, y permite reutilizar una PROM o EPROM correspondiente a un ordenador ZX80 de forma directa.

Para ello, basta con levantar las dos patillas correspondientes a las líneas de datos D3 y D4 (patillas 13 y 14 del 2532) y conectarlas directamente al integrado 74LS373 (patilla 13 del 2532 a la patilla 18 del 74LS373 y patilla 14 del 2532 a la patilla 3 del 74LS373). Esta modificación es más sencilla que la mostrada en la revista Sync, y no requiere cortar pistas en la parte trasera de la placa.

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